NASA: Marte pudo tener un océano como el Atlántico de la Tierra
7 marzo 2015
03:34 PM ET

NASA: Marte pudo tener un océano como el Atlántico de la Tierra

(CNN)– Los científicos de la NASA están un paso más cerca de determinar cuánto agua pudo haber habido en los orígenes de Marte. Estos nuevos descubrimientos también indican cómo evolucionaron los depósitos de agua primitiva durante miles de millones de años, indicando que los primeros océanos en el Planeta Rojo podrían haber contenido más agua que el Océano Ártico de la Tierra, según revelan los científicos de la NASA en un estudio publicado el viernes en la revista Science.

"Nuestro estudio provee una estimación sólida sobre cuánta agua alguna vez tuvo Marte, determinando cuánta se perdió en el espacio", dijo Geronimo Villanueva, un científico del Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA. "Con este trabajo, podemos comprender mejor el historial de agua en Marte".

Tres telescopios infrarrojos

Para encontrar respuestas a esta antigua pregunta sobre moléculas de agua marcianas, los científicos usaron los tres telescopios infrarrojos más importantes del mundo, en Chile y Hawái, para medir los rastros de agua en la atmósfera del planeta sobre un rango de áreas y estaciones, que abarcan desde marzo de 2008 hasta enero de 2014.

"Desde el suelo, pudimos tomar una instantánea de todo el hemisferio en una sola noche", dijo Michael Mumma de Goddard.

Los científicos evaluaron la proporción de dos formas diferentes — o isótopos— de agua, el H2O Y el HDO. Esta última es más pesada debido a uno de sus átomos de hidrógeno, llamado deuterio, el cual tiene un neutrón en su núcleo, además del protón que tienen todos los átomos de hidrógeno.

Eso sobrecargó más al HDO, mientras que mayores cantidades de hidrógeno del H2O flotaron en la atmósfera, se desprendieron de la baja gravedad de Marte y desaparecieron en el espacio.

Como resultado, el agua atrapada en los casquetes polares de Marte tiene un nivel mucho mayor de HDO que el agua fluida de la Tierra, según dijeron los científicos.

Encerrada en un meteorito

Los científicos compararon la proporción de H2O a HDO en la atmósfera actual de Marte con la proporción de las dos moléculas atrapadas en un meteorito de Marte, una piedra que se desprendió de Marte —quizá cuando un asteroide impactó contra el mismo— y aterrizó en la Tierra hace unos 4.500 millones de años.

Ellos pudieron determinar qué tanto ha cambiado la proporción a lo largo del tiempo y calcular qué tanta agua ha desparecido de Marte... aproximadamente 87%.

Los hallazgos indican que el Planeta Rojo pudo haber contado con una buena proporción de agua azul, posiblemente incluso formando un océano. De acuerdo con la NASA, pudo haber contado con suficiente agua para cubrir el 20% de la superficie de Marte.

Eso equivaldría a un océano proporcionalmente más grande que el Océano Atlántico de la Tierra.

"Este océano tenía una profundidad máxima de entre 1.524 a 1.609 metros", dijo Villanueva.

Los científicos de la NASA dicen que gran parte de la pérdida de agua ocurrió durante miles de millones de años, al mismo tiempo que se perdió la atmósfera. Además, a medida que la presión atmosférica decrecía, era más difícil que el agua permanecería en estado líquido. El calor también contribuyó con su evaporación.

Como resultado, el agua restante del océano primigenio continuó desplazándose hacia los polos, donde finalmente se congeló.

"Dado que Marte perdió esa gran cantidad de agua, probablemente el planeta permaneció húmedo por un período de tiempo mucho mayor al que creíamos antes, lo cual sugiere que pudo haber sido habitable durante más tiempo", dijo Mumma.

Ben Brumfield de CNN contribuyó con este reportaje.

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